Nitratos

Definición

Descripción

Nitratos en el agua potable: efectos sobre la salud

Estándares del nitrato en el agua potable

¿Cómo consumimos nitratos? : los nitratos en nuestra dieta

Los nitratos y la OMS (Organización Mundial de la Salud)

Metahemoglobinemia: una enfermedad provocada por el exceso de nitratos

Cómo eliminar los nitratos de su agua

Definición

El nitrato es un compuesto inorgánico compuesto por un átomo de nitrógeno (N) y tres átomos de oxígeno (O); el símbolo químico del nitrato es NO3. El nitrato no es normalmente peligroso para la salud a menos que sea reducido a nitrito (NO2)

Descripción

  • Nombre químico: Nitrato
  • Nombre regulatorio: Nitrato
  • Fórmula molecular: NO3-
  • Peso molecular: 62 g/mol

Nitratos en el agua potable: efectos sobre la salud

El nitrato es uno de los más frecuentes contaminantes de aguas subterráneas en áreas rurales. Debe ser controlado en el agua potable principalmente porque niveles excesivos pueden provocar metahemoglobinemia, o “la enfermedad de los bebés azules”. Aunque los niveles de nitratos que afectan a los bebés no son peligrosos para niños mayores y adultos, sí indican la posible presencia de otros contaminantes más peligrosos procedentes de las residencias o de la agricultura, tales como bacterias o pesticidas.

El origen de los nitratos en aguas subterráneas es principalmente de fertilizantes, sistemas sépticos y almacenamiento de estiércol o operaciones de extensión. Los fertilizantes nitrogenados no absorbidos por las plantas, volatilizados, o arrastrados por la escorrentía superficial acaban en las aguas subterráneas en forma de nitratos. Esto hace que el nitrógeno no esté disponible para las plantas, y puede también elevar la concentración en aguas subterráneas por encima de los niveles admisibles de calidad del agua potable. El nitrógeno procedente del estiércol o de los abonos puede perderse de manera similar de los prados, corrales, o lugares de almacenamiento. Los sistemas sépticos eliminan solamente la mitad del nitrógeno de las aguas residuales, dejando que la otra mitad sea lavada hacia las aguas subterráneas, de esta forma aumentando las concentraciones de nitrato en las aguas subterráneas.

Estándares del nitrato en el agua potable

Los nitratos en el agua potable son medidos ya sea en términos de la cantidad de nitrógeno presente de tanto nitrógeno como oxígeno. El estándar federal para el nitrato en agua potable es de 10 mg/l nitrato-N, o 50 mg/l nitrato-NO3, cuando el oxígeno es medido a la vez que el nitrógeno. A menos que se especifique de otra forma, normalmente los niveles de nitrato se refieren solamente a la cantidad de nitrógeno presente, y el estándar normal, por lo tanto, es de 10 mg/l.

Una exposición corta a agua potable con un nivel de nitrato superior al estándar para la salud es un problema potencial para la salud, especialmente para los bebés. Los bebés beben grandes cantidades de agua considerando su peso corporal, especialmente si se usa agua para mezclar recetas o zumos en polvo o concentrados. Además, sus sistemas digestivos son inmaduros, y de esta forma más propensos a permitir la reducción de nitrato a nitrito. El nitrito en el tracto digestivo de los bebés puede causar metahemoglobinemia.

¿Cómo consumimos nitratos? : los nitratos en nuestra dieta

Los nitratos se encuentran de forma natural en muchos vegetales, tales como lechuga y espinacas, y son producidos por microbios en el intestino humano, con el resultado de que solo una pequeña parte del nitrato en el cuerpo procede del agua que bebemos.


Es improbable que la toma de nitratos por el consumo de vegetales cause problemas de salud, porque muy pequeña cantidad de este nitrato es transformada en nitrito. Los productos cárnicos aportan menos del 10 por ciento del nitrato en la dieta, pero aportan del 60 al 90 por ciento del nitrito consumido. Esto es básicamente porque a las comidas tales como perritos calientes, bacón o jamón se les añade nitrito de sodio. Frutas, granos y productos lácteos no aportan prácticamente nada de nitratos o nitritos a la dieta.


Los nitratos y la OMS (Organización Mundial de la Salud)

En los estándares europeos para el agua potable, segunda edición, publicada por la OMS después de la convención de Génova en 1970, encontramos lo siguiente:

Constituyentes del agua que, si presentes en cantidades excesivas, pueden dar lugar a problemas:

Sustancia

Naturaleza del problema que puede aparecer

Nivel aproximado por encima del cual pueden aparecer problemas

Nitrato (como NO3)

Peligro de metahemoglobinemia infantil si el agua es consumida por niños pequeños.

- Recomendado: menos de
50 mg/l.
- Aceptable: de 50 a 100
mg/l.
- No recomendado:
más de 100 mg/l.


Metahemoglobinemia: una enfermedad
provocada por el exceso de nitratos

Definición: Enfermedad clínica que surge de la excesiva conversión de hemoglobina a metahemoglobina, que es incapaz de enlazar y transportar oxígeno. La metahemoglobina se forma cuando la molécula de hemoglobina se oxida de Fe2+ a Fe3+.

Toxicología: La metahemoglobina aparece cuando la hemoglobina es oxidada a una tasa superior a la capacidad enzimática normal para reducir la hemoglobina. Muchos agentes pueden ser responsables de esta oxidación. Los que se encuentran más frecuentemente son:

  • Anilina
  • Benzocaina
  • Cloratos
  • Cloroquina
  • Dapsona
  • Aguas subterráneas o superficiales contaminadas con nitratos
  • Nitratos
  • Nitritos
  • Nitrofenol
  • Fenazopiridina
  • Primaquina
  • Nitroprusato de sodio
  • 4-dimetilaminofenol

La metahemoglobinemia puede desarrollarse también por causas no tóxicas, tales como deficiencias enzimáticas congénitas.

Síntomas:

Puede observarse una típica cianosis grisácea cuando el nivel de metahemoglobina supera los 1,5 g/dl, lo que es alrededor del 10 % de la hemoglobina total en un individuo normal. En este nivel, el paciente puede no notar ningún síntoma todavía.

Los síntomas de la metahemoglobinemia son normalmente aquellos relacionados con la distribución dificultosa de oxígeno (dolores de cabeza, debilidad, taquicardias y falta de respiración) y se desarrollan gradualmente a medida que la concentración de metahemoglobina aumenta por encima del 20%.

Concentraciones mayores del 50% resultan en una hipoxemia grave y depresión del sistema nervioso central.

Concentraciones mayores del 70 % pueden provocar la muerte.


Para individuos que sufren de anemia, fallos cardiacos o enfermedades pulmonares los síntomas de hipoxia pueden aparecer a menores niveles de porcentaje de metahemoglobina.


Cómo eliminar los nitratos de su agua


Una solución fácil para eliminar los nitritos de su agua es oxidándolos a nitratos (como hemos dicho anteriormente, los nitratos son mucho menos tóxicos que los nitritos). Esto puede conseguirse mediante la inyección de ozono en el agua. El ozono es un producto químico muy oxidante que oxidará todos los nitritos a nitratos, eliminando de esta forma la toxicidad causada por los nitritos.

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