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Enfermedades transmitidas por el agua

Contagio por microorganismos patógenos

Enfermedades infecciosas transmitidas por bacterias, virus y parásitos protozoos a través del agua se considera el mayor riesgo para salud en el consumo de agua potable. Las personas quedan afectadas por estas enfermedades debido al agua contaminada, gotas de agua, aerosoles, lavado y aguas de baño.

Algunos microorganismos patógenos pueden provocar graves enfermedades como fiebre tifoidea, cólera y Hepatitis A o E, que pueden incluso causar la muerte de las personas. Otros microorganismos provocan enfermedades menos graves, con síntomas como la diarrea (figura 1). Los grupos de población mas vulnerables son siempre los niños, personas mayores o grupos inmunodeficientes.

Figura 1. Diarrea es un síntoma muy común en las enfermedades transmitidas por el agua.

Sin acceso al agua potable
A nivel mundial, 1,2 billones de personas no tienen acceso a agua limpia y segura cerca de 2,4billones carecen de estructura sanitarias suficientes. Al año, alrededor de 5 millones de personas mueren debido a las enfermedades transmitidas por el agua.

Países desarrollados
La mayoría de las enfermedades transmitidas por el agua ocurren a nivel mundial. En los países desarrollados sin embargo se toman las medidas sanitarias y de prevención necesarias para evitar contagios, mediante sistemas de purificación del agua. Aun así, se puede producir enfermedades por la mala gestión y tratamiento del agua, desinfección insuficiente, procesamiento de la comida de manera no higiénica o por higiene personal insuficiente.

Países en vías de desarrollo
En los países en vías de desarrollo, las enfermedades transmitidas por el agua son un gran problema y muy común. Además existe una gran deficiencia de fármacos, vacunas y recursos sanitarios necesarios para tratar a la gente que esta afectada por estas enfermedades. Se convierte en un circulo vicioso difícil de solucionar. La población esta mas débil debido a todas estas circunstancias y por eso se contagian mas rápidamente por estas enfermedades y otros agentes infecciosos.
La capacidad física de las personas disminuye y por lo tanto no pueden trabajar ni producir dinero ni comida para el cuidado de sus familias. La falta de nutrientes afecta y debilita a las personas y los niños siendo otro factor mas de esta fatal cadena. Todo esto provoca que las personas de los países en vías de desarrollo sean muy susceptibles a las enfermedades transmitidas por el agua y otras infecciones.

Los niños no pueden ir a la escuela porque están enfermos y por lo tanto reciben una formación insuficiente. Todo esto supone limitaciones e impedimentos para el desarrollo económico del país que ya de por si se caracteriza por una economía quebrada. Los problemas de enfermedades de contagio sexual como el SIDA son otro problema mas a añadir que debilitan la población y la hacen mas susceptible a todas estas enfermedades.

En periodos de guerra o desastres naturales (inundaciones) muchas personas se contagian con enfermedades transmitidas por el agua que consumen. Además se produce una rápida y fatal extensión de las infecciones y enfermedades debido a la carencia o daño sufrido en las infraestructuras, sistemas de distribución o tratamiento. Para mejorar el progreso económico de los países en vías de desarrollo, la contaminación del agua y contagio de enfermedades infecciosas debe de gestionarse con cautela. Es necesario técnicas de tratamiento del agua, plantas de tratamiento de aguas residuales y por supuesto, educación y estándares higiénicos para el procesamiento de la comida y el agua de consumo.

Ocurrencia de enfermedades transmitidas por el agua
Es imposible representar gráficamente el numero de enfermedades que pueden ser transmitidas por el agua (figura 2). Las razones son varias: las enfermedades no se diagnostican, se diagnostican mal o no se da informe de las mismas. A veces es difícil demostrar la fuente causante de la enfermedad. Tanto bañarse en aguas contaminadas, como un mala calidad del agua potable puede provocar las enfermedades.

Figura 2: el numero de enfermedades de transmisión por el agua en los EE.UU. entre 1971 a 1992

La desinfección es un paso esencial para el tratamiento del agua
Las aguas subterráneas normalmente se caracteriza por una buena calidad microbiológica, debido a la filtración natural de las aguas en su paso por las distintas capas o estratos que conforman el suelo. Posteriormente el agua necesita tratamiento adicional, porque no todos los contaminantes se eliminan naturalmente. Además, las aguas subterráneas se pueden contaminar mediante las aguas residuales o emisiones industriales.

Incluso cuando se produce el tratamiento del agua, se tienen que controlar la calidad del agua para evitar la transmisión de enfermedades. El agua que se usa para su consumo como agua potable puede utilizarse como fuentes de recursos tanto las aguas superficiales de escorrentía como aguas recicladas. Es esencial el tratamiento de estas aguas y desinfección para evitar el contagio por microorganismos.

Nuevas enfermedades transmitidas por el agua
Las infecciones transmitidas por el agua pueden cambiar durante los años. Por ejemplo, durante los últimos veinte años se han desarrollado un gran numero de agentes patógenos, incluso en países desarrollados, que no se pueden prevenir mediante plantas de tratamiento y desinfección tradicional.

Por ejemplo: en 1993 en Milwaukee, EE.UU., 400.000 personas enfermaron por quistes de Cryptosporidium. En el año 2000, unas 2.300 personas enfermaron en Walkerton, Canadá, debido a E. coli O157:H7. Otros microorganismos patógenos que se pueden encontrar en las aguas potables son caliciviruse, Heliobacter bacteria, Mycobacteria y Giardia Lambia. En un futuro otros organismos patógenos aparecerán y se extenderán en al agua, debido al aumento de la actividad agrícola, aumento en el crecimiento de la población, aumento de la migración y cambio climático. Además también se puede producir una mayor resistencia de los microorganismos a los agentes desinfectantes.

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